(Leestijd: 1 - 2 minuten)

Varanasi, drukte aan de Ganges

Benares (Hindi: वाराणसी), ook wel bekend als Varanasi, Banāras, Kashi en Kasi, is een stad in de Indiase deelstaat Uttar Pradesh. Ze bestaat al langer dan 2700 jaar en is een van de oudste steden ter wereld. De stad ligt aan de heilige rivier de Ganges, in het (gelijknamige) district Benares (Varanasi) en had volgens de volkstelling van 2001 1.100.748 inwoners[1]. De stad is één van de vier belangrijkste pelgrimsplaatsen voor het Hindoeïsme in India (de drie andere zijn Bodhgaya, Puri en Ujjain). Boottochten kunnen een goed beeld geven van de rituele plaatsen aan de oever van de rivier (de zogenaamde ghats).

Van 5 - 7 augustus 1998 ben ik in deze stad. Ik maak een vroege ochtendttocht over de rivier om het leven daar te bekijken, hoe men de opkomst van de zon begroet en om te zien hoe iedereen gebruikt maakt van de rivier: wassen, tanden poetsen, ontlasten, tanden poetsen, vuil weggooien, drinken van het 'heilige water', kortom men doet er alles!
De stad is een bekende plaats waar lijkverbrabdingen plaatsvinden. Lijken worden door de stad gesjouwd naar de rivier en daar uiteindelijk met de nodige rituelen gecremeerd. Onbegrijpelijk en onoverzichtelijk voor mij, maar toch indrukwekkend om te zien hoe familes hiermee omgaan.

Uiteraard wandel ik ook door de stad om het rommelige Indiase leven aan den lijve te ondervinden.